Компания Virgin Galactic, основанная британским миллиардером Ричардом Брэнсоном для коммерческого освоения космоса и зарегистрированная в Калифорнии, заявила о росте продаж билетов на туристические полеты на околоземную орбиту. Спрос на подобные услуги растет стремительно.

Компания получила около 8000 заявок. Еще в сентябре прошлого года желающих было в два раза меньше. Теперь же, в связи с резким ростом числа заявок, Virgin Galactic станет взимать с каждого подающего заявку депозит в размере $1000, который будет возвращен, если полет не состоится.

График полетов пока не объявлен, так что неизвестно, сколько времени желающим придется ждать своей очереди. Кроме того, цена путешествия в дальнейшем также может увеличиться.

Первыми в космос отправятся 600 человек, уже заплативших за билеты их полную стоимость — $250 000. Среди них Леонардо ди Каприо и Джастин Бибер.

«Мы весьма воодушевлены постоянным и растущим спросом по всему миру на частные полеты в космос», — заявил в среду коммерческий директор Virgin Galactic Стивен Аттенборо.

One Small Step

Virgin Galactic предлагает суборбитальные полеты на высоту не менее 50 миль (80,5 км), где пассажиры увидят нашу планету далеко внизу и испытают несколько минут невесомости, прежде, чем космический корабль совершит посадку.

Компания запустила программу One Small Step, которая позволит будущим пассажирам подтвердить статус своего бронирования, оплатив начальный депозит. 

Примечательно, что название программы One Small Step произошло от знаменитой фразы астронавта Аполлона-11 Нила Армстронга — первого человека, ступившего на Луну в 1969 году.

По данным компании, текущее количество онлайн-регистраций составляет 7 957 — показатель в более 2 раз выше, чем в 2019 году. Коммерческий директор компании Стивен Аттенборо заявил, что растущий спрос на личные космические полеты обнадеживает.

SpaceShipTwo (SS2) — частный пилотируемый суборбитальный космический корабль многоразового использования. Этот челнок от компании Virgin Galactic рассчитан на перевозку 6 пассажиров и 2 пилотов. 

Аппарат будет доставляться на пусковую высоту (около 20 км) с помощью самолёта White Knight Two (WK2). Максимальная расчетная высота полёта 100—110 км, что позволит увеличить время невесомости до 6 минут. Максимальная перегрузка — 6 g. Все рейсы планируется начинать и заканчивать на аэродроме в Мохаве в штате Калифорния, который с этого момента можно будет называть космодромом

Пассажирский космический корабль SpaceShipTwo с декабря 2018 года проходит летные испытания. По заверениям компании, первый туристический рейс состоится уже в конце 2020-го.

После нескольких лет разработки и испытаний челнока в аэрокосмическом порту в Мохаве, штат Калифорния, Virgin Galactic начала движение к фактическому началу его эксплуатации. Специальный авианосец недавно переправил космический корабль VSS Unity из Калифорнии в Нью-Мексико. В компании также сообщили, что строительство следующих двух космических аппаратов уже идет полным ходом.

Полное  официальное называние компании Virgin Galactic Holdings Inc. Она стала публичной на Нью-Йоркской фондовой бирже в октябре 2019 года. Космические аппараты производятся компанией The Spaceship — «дочкой» Virgin Galactic.

Примечательно, что компания Брэнсона уже не в первый раз пытается продвинуть идею космического туризма. Еще в 2014 году она приостановила продажи билетов после того, как суборбитальный корабль SpaceShipTwo разбился в пустыне Мохаве во время испытаний обновлённого гибридного двигателя. Эта катастрофа заставила Virgin Galactic на какое-то время приостановить работы и проанализировать свои технологические достижения. 

Убытки компании по итогам четвёртого квартала 2019 года составили почти $73 млн. Это значительно больше, чем за тот же период 2018 года ($46 млн). 

Несмотря на это, инвесторы продолжают верить в «светлое космическое будущее». Капитализация Virgin Atlantic за месяц подскочила с $2,4 млрд до $7,06 млрд (данные Bloomberg на 25 февраля). На торгах в Нью-Йорке 20 февраля акции Virgin Galactic достигли исторического максимума — $42,4 за штуку.

Любопытно, что отправлять туристов на орбиту готовятся также SpaceX Илона Маска и Blue Origin Джеффа Безоса. Но Virgin Galactic — это пока единственная компания, чьи акции с прошлого октября котируются на Нью-Йоркской бирже.