В прошлом году уже много было сказано о 50-летнем юбилее лайнера, изменившего мир — Boeing 747, получившего название Jumbo jet («реактивный слоненок»). Однако эта революция в сфере дальнемагистральных перевозок не началась бы без первого коммерческого рейса этого легендарного самолета.
Первый коммерческий рейс на Boeing 747 выполнила авиакомпания Pan American World (Pan Am) из нью-йоркского аэропорта JFK в лондонский Хитроу. 

Исторический рейс стартовал из США в 01:52 22 января 1970 года и прибыл на  Туманный Альбион через 7 ч 20 мин.

Boeing 747 прошел путь от чертежной доски до первого коммерческого рейса в чрезвычайно сжатые сроки. Американский авиапроизводитель дал обещание разработчику концепции и стартовому заказчику – авиакомпании Pan Am поставить первый самолёт к 1970 году – то есть разработать, построить, испытать и сертифицировать самолёт менее, чем за 4 года. И обещание свое сдержал.

Но не все шло так гладко, как хотелось бы. По первоначальному плану предполагалось, что самолет будет полностью двухэтажным, но тогда возникли проблемы с эвакуацией пассажиров. По правилам, при экстренной эвакуации все пассажиры должны покинуть самолёт за 90 секунд — на момент создания этого показателя достичь не удалось. Так, Boeing 747 и получил свою характерную горбатую форму.

Первый самолет сошел с конвейера нового специализированного завода в Эверетте, к северу от Сиэтла, штат Вашингтон, в сентябре 1968 года, всего через два года после начала строительства завода.

Первый полет лайнера состоялся 9 февраля 1969 года — немного позже, чем ожидалось. Однако интенсивная программа летных испытаний с участием пяти самолетов 747-100 гарантировала, что одобрение Федеральной авиационной администрации США будет получено к концу года. Так и вышло. 

На момент своего создания Boeing 747 был самым большим, тяжёлым и вместительным пассажирским авиалайнером, оставаясь таковым в течение следующих 35 лет.

После получения сертификата типа, в декабре 1969 года американский производитель поставил первые два Boeing 747 авиакомпании Pan Am. Первый коммерческий рейс несколько раз откладывался, ввиду технологических сложностей, однако в ночь с 21 на 22 января он все же состоялся.

Начало коммерческих рейсов вызвало всплеск на производстве в Эверетте. В 1970 году Boeing поставил 92 самолета B747 (плюс четыре, построенные в конце 1969 года).

В течение 1970 года еще 13 авиакомпаний взяли свои первые B747, а именно: Air France, Alitalia, American Airlines, BOAC (которая впоследствии была переименована в British Airways), Continental Airlines, Delta Air Lines, Iberia, Japan Airlines (JAL), Lufthansa,National Airlines, Northwest Airlines, Sabena и United Airlines. Многие из этих авиаперевозчиков стали одними из крупнейших заказчиков Boeing 747.

JAL стала самой крупной из операторов Boeing 747, взяв в общей сложности 106 новых самолетов Boeing в период с 1970 по 2001 год. Cамолет B747 обеспечил огромный экспортный успех для авиапроизводителя.

Однако после такого бурного роста последовало падение — мировая рецессия в начале 1970-х годов повлияла на Boeing. Выпуск воздушных судов упал до 21 самолета в 1975 году. К тому времени производство оригинальной версии 747-100 было дополнено более тяжелой версией 747-200 и грузовой модификацией лайнера. 

Сверхдальний B747SP появился в 1976 году, а в 1983 году был представлен вариант с удлиненной верхней палубой —300, обеспечивающий увеличение грузоподъемности. В последствии, был разработан B747-400, который был введен в эксплуатацию в 1989 году. Более ранние модели были ретроспективно обозначены как «747 Classics».

В 1993 году Boeing выпустил 1000-ный пассажирский самолет B747-400, который пополнил парк Singapore Airlines.

20 марта 2011 года в небо поднялась «самая длинная» модификация знаменитого самолета — Boeing 747-8i Intercontinental. Этот самолет стал самым длинным представителем в семействе и самым длинным пассажирским самолетом в мире. Длина фюзеляжа была увеличена на 5,59 м по сравнению с моделью 747-400 и составила 76,25 м. Так же самолет получил новое композитное крыло с законцовками Raked Wingtip. Мотогондолы новых двигателей получили зубчатый рисунок, названный шевронами.

А самым тяжелым самолетом, созданным за всю историю США можно назвать Boeing 747-8 Freighter(грузовой). Его максимальный взлетный вес составляет 447 тонн.

Взлетевший полвека назад Boeing 747 совершил настоящий переворот в авиастроении. Вместительный самолёт обрушил цены на билеты, сделав авиаперевозки доступными для многих людей. Инженеры Boeing задали новые стандарты безопасности. Boeing 747 стал обязательным атрибутом для мировых авиакомпаний, привлекая пассажиров новым уровнем роскоши и комфорта. 

Ну и, безусловно, Boeing 747 с легкостью можно назвать самым узнаваемым самолетом в мире. Многие пассажиры не способны внешне различить один пассажирский самолёт от другого, но Boeing 747 бесспорно выделяется за счет своего уникального внешнего вида.